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美科学家称小行星撞地球几率比想像的高(图)
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新华网专稿:有证据表明,在从地质学上来看相当近的时期内,曾经有好几颗巨大的小行星和彗星撞上地球。除了在地球表面留下陨石坑,更多的撞击要么发生在海里,要么直接在地球上空爆炸。围绕小行星撞击地球的问题,美国《大西洋》月刊6月号刊登一篇美国布鲁金斯学会研究员格雷格

现在回过头去看,当年的突破性观点就变得显而易见了。十来年前,美国哥伦比亚大学的地球物理学家达拉丝

阿博特就提出过一个突破性的观点。在那之前,她一直在研究彗星和小行星撞击地球留下的陨石坑。地理学家曾统计过陨石坑的数量,认定

并不多见,而且主要发生在遥远的混沌时代。但阿博特意识到,这一推论的依据是陆地上陨石坑的数量,但地球表面的70%都被水覆盖,难道大多数天体都不会落入大海?所以,她开始寻找水下因撞击而不是火山等其他力量产生的坑。她的发现令人不寒而栗:有证据表明,在从地质学上来看相当近的时期内,曾经有好几颗巨大的小行星和彗星撞上地球。如果阿博特是对的,那么你今天能够坐在这里看这份杂志,完全是因为那些天体碰巧落在大海里而不是陆地上。

阿博特相信,公元536年,一个直径300米的天体落入今天澳大利亚北部的卡奔塔利亚湾。如果一个这么大的天体以每小时5万英里的速度撞击地球,将释放出相当于1000颗原子弹的能量。撞击产生的碎片、尘埃和气体会进入大气层,造成地球温度暂时下降。事实上,史书上就记载了536年和537年的阴暗天空、寒冷夏天和农业歉收。拜占庭帝国史学家普罗科皮乌斯是这样描述536年的:

据记载,中国在那年夏天陷入了严寒。其实,由于是在大海里,撞击所造成的破坏已经被减弱了。假如某个天体撞上陆地,将激起更多的尘埃和碎片,地球的温度也会下降得更厉害。与此同时,撞击点的冲击波和高温会产生硝石和硝酸,从而带来腐蚀性的酸雨。如果坠入卡奔塔利亚湾的天体落在今天的迈阿密,那么这座城市的大部分地区会被夷为平地,大气层受到的影响会引发全世界的粮食歉收。

阿博特还认为,大约4800年前,也就是公元前2800年左右,一个天体坠入马达加斯加附近的印度洋海域。相比之下,落入卡奔塔利亚湾的天体不过是个小石子。研究人员大都认为,一个直径一公里以上的天体可能给地球造成严重影响,例如大面积破坏、高浓度酸雨和导致天空阴暗数十年的沙尘暴。阿博特相信,落入印度洋的天体直径3至5公里,引发了太平洋海啸,海浪高达600英尺,是2004年东南亚海啸的很多倍。《创世纪》、《吉尔伽美什史诗》等古书记载了当年在全球各地几乎同时暴发的大洪水,证实了阿博特的猜想。假如那个天体现在落入大海,世界上许多沿海城市都将消失;如果落在陆地上,某块大陆的很大一部分地区将被夷为平地,多年的严寒和饥荒将接踵而至。

在不到十年时间里,阿博特和同事们已经在水下发现了14个撞击产生的大坑。在这么短时间内找到这么多陨石坑显然无法让人放心。

其他科学家也有一些令人不安的发现。天文学家从几十年前才开始寻找近地空间中的小行星和彗星。他们的发现说明,近地空间里的太空石头比我们想像的多得多,它们的运行轨道也没有我们想像的那么稳定。我们也有理由相信,太空石头也许根本不用撞击地球表面就能带来灭顶之灾。太阳系似乎比我们想像的危险得多。

发现了至少1000颗能够从地球上看见的星体。这些星体的直径在100公里以上,比导致恐龙灭绝的陨石大得多。这种大小的太空石头被称为

十年前,人类已知直径在一公里以上的近地太空石头有244个,而现在增加到741个。在近期发现的近地空间天体中,有186个被美国航天局认定有

。实际上,有可能撞上地球的天体数量显然还要多得多。根据近期的发现,NASA推断,地球附近可能有2万颗构成潜在威胁的小行星和彗星。